¬°CON√ďZCALA! Ella es Kathrin Jansen, el cerebro detr√°s de la vacuna de Pfizer

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El lunes¬†9 de noviembre, cuando¬†Pfizer¬†anunci√≥ que su¬†vacuna¬†contra el¬†COVID-19¬†mostraba un 90% de efectividad, hasta las noticias sobre las¬†elecciones¬†en los Estados Unidos¬†pasaron a un segundo plano. De pronto el¬†fin de la¬†pandemia¬†podr√≠a asomar en el horizonte; incluso las acciones de las empresas que crecieron debido a la crisis del¬†coronavirus, como¬†Zoom, bajaron. El mundo entero hablaba del gigante farmacol√≥gico y de los resultados de sus¬†ensayos de fase 3, la √ļltima etapa en la investigaci√≥n. Nadie, sin embargo, hablaba de¬†Kathrin Jansen, la responsable del logro.

No es una modelo ni una actriz ‚ÄĒrara vez se la ve con maquillaje‚ÄĒ, ni una atleta ni una millonaria: es una¬†microbi√≥loga. Pero en el mundo cient√≠fico esta¬†mujer de 62 a√Īos, nacida en la ex Alemania Oriental, tiene estatus de¬†celebridad: dirigi√≥ el desarrollo de¬†dos de las vacunas¬†best-sellers¬†del mundo, la del virus del papiloma humano (VPH) y la del neumococo.¬†Y ahora, al frente de un equipo de 650 personas, concluy√≥ con √©xito la¬†investigaci√≥n y la creaci√≥n de la vacuna contra el SARS-CoV-2.

Mikael Dolsten, titular de investigaci√≥n y desarrollo en Pfizer, dijo a¬†Statque Jansen encarna la urgencia de la empresa ‚Äúpor terminar con esta pandemia espantosa‚ÄĚ. Y en buena medida se ech√≥ al hombro esa tarea: mediante¬†llamadas diarias desde su casa de Manhattan, con Dolsten y con el equipo de BioNTech¬†‚ÄĒfirma socia de Pfizer en la b√ļsqueda de esta vacuna‚ÄĒ, ella¬†coordin√≥ las pruebas de cuatro candidatas¬†potenciales¬†y lleg√≥ a competir cuerpo a cuerpo con el otro laboratorio que parec√≠a avanzar m√°s r√°pido,¬†Moderna, pero que no logr√≥ los mismos resultados.

‚ÄúElla no sacrificar√≠a la calidad por la velocidad‚ÄĚ, explic√≥ William Gruber, un ejecutivo hist√≥rico del laboratorio que ahora buscar√° la aprobaci√≥n de la vacuna. ‚ÄúEs una acad√©mica realmente intransigente en lo que respecta al desarrollo de vacunas‚ÄĚ, cit√≥ Matthew Herper, autor del art√≠culo.

Aunque se juega un negocio anual multimillonario, Jansen mantuvo un dominio firme y calmo de la operaci√≥n, consciente de que tardara lo que tardase ser√≠a un r√©cord: ninguna vacuna se desarroll√≥ antes en menos de cuatro a√Īos. Se concentr√≥, como siempre, en los datos. ‚ÄúElla es exactamente la persona a la que uno querr√≠a en ese puesto‚ÄĚ, agreg√≥ a Stat Paul Offit, director del Centro de Educaci√≥n sobre Vacunas del Hospital de Ni√Īos de Filadelfia.

Jansen naci√≥ en¬†Erfurt¬†y durante toda su¬†infancia sufri√≥ repetidas infecciones de garganta¬†que su padre, un ingeniero qu√≠mico, sol√≠a tratar con¬†antibi√≥ticos y code√≠na, siempre a mano en la casa. ‚ÄúUno es peque√Īo y sufre esas toses violentas y se siente tan enfermo, y entonces le dan una droga y se siente mejor‚ÄĚ, record√≥ lo que podr√≠a haber sido el grado cero de su vocaci√≥n.

Huida al Oeste y carrera científica

Poco antes de la construcción del muro de Berlín, en 1961, la familia pasó a Alemania Occidental: aunque sus padres tenían buenos trabajos, temían por el porvenir. Salieron en tres automóviles; todo lo demás lo dejaron atrás. El padre mintió que iba a una entrevista de trabajo. La futura microbióloga viajó sedada con pastillas de dormir para evitar que contradijera la historia en el control fronterizo.

Estudi√≥ en la Universidad de Marburg y logr√≥ asistir a las clases de Rudolf Thauer, quien cre√≥ el departamento de microbiolog√≠a. ‚ÄúComo estudiante graduada, Jansen aprendi√≥ por las malas el valor cient√≠fico del fracaso‚ÄĚ, cont√≥ Stat. ‚ÄúAl terminar su tesis de doctorado, cre√≠a que hab√≠a descubierto una nueva v√≠a qu√≠mica en las bacterias. Hizo entonces un experimento final, y sus resultados se desmoronaron‚ÄĚ. Fue una lecci√≥n valiosa para su futuro en el desarrollo de drogas, donde la tasa de fallo es del 90% de las medicinas que se prueban.

Tras un breve paso por la Universidad de¬†Cornell y el Hospital General de Massachusetts, volvi√≥ a Europa para trabajar en el Instituto de Biolog√≠a Molecular de¬†Glaxo en Ginebra; all√≠ conoci√≥ a Alan Shaw, quien pas√≥ a Merck en los Estados Unidos y la invit√≥ a trabajar en la¬†divisi√≥n de vacunas¬†de la empresa. Asisti√≥ a la muerte de varios proyectos pero se¬†enamor√≥ de uno que todos sus colegas consideraban una locura: VPH,¬†que a comienzos de la d√©cada de 1980 se identific√≥ como¬†causa del c√°ncer de √ļtero, que ten√≠a una alta mortalidad.

VPH, su primera vacuna de impacto global

Merck ya hab√≠a trabajado en la modificaci√≥n de un virus para hacer una vacuna: la de la hepatitis B. Pero ‚ÄĒrecord√≥ Edward Scolnick, encargado de los laboratorios de investigaci√≥n de la compa√Ī√≠a entre 1985 y 2002‚ÄĒ no estaban interesados: otro laboratorio acababa de fracasar en la b√ļsqueda de una vacuna contra el herpes y el VPH era muy dif√≠cil de investigar, sobre todo porque no se pod√≠a cultivar en el laboratorio, as√≠ que el estudio directo era inviable.

Jansen insisti√≥; Scolnick le pidi√≥ datos y ella le entreg√≥ una pila de art√≠culos cient√≠ficos para leer. Una semana m√°s tarde, estaba convencido. S√≥lo necesitar√≠a algunos ensayos previos para justificar el proyecto, le dijo a Jansen, quien se comprometi√≥ a completarlos de inmediato. ‚ÄúElla es intr√©pida a la hora de asumir cualquier proyecto que considere de importancia, y no teme lanzarse de cabeza y e ir averiguando qu√© hay que hacer‚ÄĚ, la describi√≥ a Stat. ‚ÄúEn esta industria no es siempre as√≠, porque muchos proyectos fracasan y la gente se preocupa por su empleo, si los bajar√°n de categor√≠a, si los despedir√°n, si los pasar√°n por encima. Ella simplemente no piensa en eso‚ÄĚ.

Durante el proceso¬†Jansen enfrent√≥ el escepticismo de sus colegas en Merck,¬†y tambi√©n acusaciones de dilapidar recursos y hasta gritos en los pasillos. En¬†2002, un ensayo de 2.400 mujeres mostr√≥ que una vacuna contra unas cepa de HPV ten√≠a una efectividad del 100%, y cuatro a√Īos m√°s tarde¬†Gardasil¬†recibi√≥ aprobaci√≥n de las autoridades sanitarias. Entre esas fechas, en octubre de 2004, Jansen se fue de Merck.

‚ÄúSi tienes una intuici√≥n cient√≠fica y eres cuidadoso con los experimentos, tienes que seguir tu instinto y no permitir que los opositores te saquen de tu camino‚ÄĚ, dijo mientras se sumaba al equipo de VaxGen, conocido por el fracaso de una vacuna contra el VIH, para encarar su nuevo proyecto.

‚ÄúQuer√≠a explorar el aprendizaje y ser responsable de m√°s que s√≥lo el aspecto de la investigaci√≥n‚ÄĚ, dijo sobre su llegada a la empresa que, tras los ataques del 11 de septiembre de 2001, hab√≠a recibido un contrato de USD 877,5 millones del gobierno para producir 75 millones de dosis de una vacuna contra el √°ntrax. El bioterrorismo ser√≠a su campo por un tiempo, pero el principal desaf√≠o cient√≠fico, mantener la vacuna qu√≠micamente estable, no se pudo.

En julio de¬†2006 Jansen pas√≥ a Wyeth¬†para volver a sumergirse en un campo nuevo: las¬†vacunas para ni√Īos.¬†Emilio Emini, un ex jefe de ella en Merck, la convoc√≥ a trabajar en ‚Äúuna de las joyas de la corona‚ÄĚ de la compa√Ī√≠a, como compar√≥ Stat:¬†Prevnar.

Mediante llamadas diarias desde su casa de Manhattan Kathrin Jansen coordinó las pruebas de cuatro candidatas potenciales a vacuna contra el COVID-19 y compitió cuerpo a cuerpo con el otro laboratorio que parecía avanzar más rápido, Moderna.

Prevnar 13, la vacuna m√°s vendida en el mundo

Desde su √©xito m√©dico y comercial en 2000, hab√≠a logrado que las tasas de enfermedades por el neumococo, como neumon√≠a, infecciones sangu√≠neas y meningitis, se redujeran en un 80% para los ni√Īos de menos de cinco a√Īos. Era eficaz en siete cepas de la bacteria; sin embargo, otras m√°s raras, incluida la virulenta 19a, elud√≠an su acci√≥n. Wyeth trabajaba en Prevnar 13, una versi√≥n contra 13 cepas del neumococo.

‚ÄúPero cada cepa sumaba complejidad, y Prevnar 13 fue la vacuna m√°s complicada que se haya hecho‚ÄĚ, se√Īal√≥ Herper. Ella lleg√≥, estudi√≥ el trabajo que hab√≠a hecho hasta el momento, y le pregunt√≥ a Emini: ‚Äú¬ŅTen√≠as idea de hasta qu√© punto esta situaci√≥n es mala?‚ÄĚ. Fue una pregunta sin queja, de mera curiosidad; a continuaci√≥n, Jansen se puso manos a la obra. Hoy Emini ‚ÄĒquien dirige el desarrollo global de vacunas en la Fundaci√≥n Bill & Melinda Gates‚ÄĒ dijo a Stat: ¬ęHonestamente, no creo que hubi√©ramos podido tener √©xito sin Kathrin‚ÄĚ.

Pfizer compr√≥ Wyeth en 2009, por USD 68.000 millones.¬†A la gran farmacol√≥gica le faltaba una divisi√≥n fuerte de vacunas propias, y Prevnar 13 ocup√≥ ese vac√≠o al ser¬†aprobada en 2010 para ni√Īos y para prevenir la neumon√≠a en adultos mayores en 2012. ‚ÄúLa vacuna es el¬†producto m√°s vendido de Pfizer y la vacuna m√°s vendida en el mundo‚ÄĚ, al menos hasta ahora que la que ofrece una protecci√≥n del 90% contra el¬†COVID-19 le presentar√° una competencia feroz. En todo caso, las ventas de Prevnar 13 (mientras se desarrolla una versi√≥n con 20 cepas) en 2020 ha sido de USD 5.800 millones.

La vacuna contra el coronavirus y sus nuevos proyectos

En la actualidad Jansen, que es titular de la investigaci√≥n en vacunas de Pfizer, trabaja en otros proyectos adem√°s de la nueva iteraci√≥n de Prevnar y la bomba mundial de la vacuna contra el SARS-CoV-2, y todos son arduos. El primero, el virus sincitial respiratorio, la raz√≥n principal de hospitalizaci√≥n de ni√Īos, y dos bacterias resistentes a las drogas, el estafilococo dorado ‚ÄĒuna lucha que comenz√≥ en sus a√Īos en Merck, y todav√≠a no da resultados‚ÄĒ y el Clostridioides difficile.

Pero todas esas actividades habituales quedaron cabeza abajo cuando el coronavirus comenzó a correr por el mundo a comienzos de 2020. Pfizer, que pagaba a BioNTech por su tecnología de RNA para tratar de crear un nuevo tipo de vacuna contra la gripe, que utilizara el material genético en lugar de un fragmento del virus, comprendió que el proyecto principal debía pasar a un costado para dar lugar a otro, con las mismas herramientas, para detener la pandemia.

Jansen hab√≠a hablado personalmente con¬†Ugur Sahin, el fundador de BioNTech, un onc√≥logo, investigador y emprendedor, y se hab√≠an ca√≠do mutuamente bien. ‚ÄúCon alguna gente simplemente tienes una buena relaci√≥n de inmediato‚ÄĚ, dijo a Stat. Meses m√°s tarde, ante la expansi√≥n del SARS-CoV-2, Sahin comenz√≥ a reunir piezas de informaci√≥n epidemiol√≥gicas y no le cost√≥ demasiado preocuparse:¬†transmisible por el aire, sumamente contagioso y con una tasa de mortalidad superior a la gripe, era la materia de la que est√°n hechas las pandemias. Su equipo comenz√≥ con diversos ensayos y, apenas tuvo algo,¬†llam√≥ a Jansen:

‚ÄĒ¬ŅCrees que Pfizer querr√≠a trabajar en esta vacuna con BioNTech?

‚ÄĒDesde luego ‚ÄĒle respondi√≥ ella‚ÄĒ. En realidad, yo misma estaba a punto de llamarte.

El desafío era doble: al igual que la vacuna de Moderna, que utiliza la misma tecnología genética, la de Pfizer probaba a la vez esa modalidad de inmunización y su eficacia contra este coronavirus específico. Tanto las de AstraZeneca como la de Johnson & Johnson, por ejemplo, trabajan con plataformas tradicionales de fragmentos del microorganismo, o versiones inactivas.

Una vez m√°s, el escepticismo rode√≥ su trabajo, que esta vez era, adem√°s, urgente. Ella se mantuvo en calma al recordar c√≥mo, hace m√°s de 15 a√Īos, hab√≠a escuchado variaciones de los discursos desalentadores cuando trabajaba en Gardasil, su √©xito contra el VPH. ‚ÄúHab√≠a mucha gente que pensaba que no iba a funcionar, y desde luego, estaban equivocados‚ÄĚ, dijo. De manera similar, ahora tuvo confianza en una generaci√≥n totalmente distinta de vacunas.

Y el anuncio del lunes 9 de noviembre, que ha sacudido al mundo, parece haberle concedido, una vez más, la razón.

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